Los estudios etnolingüísticos reconocen tres divisiones principales del grupo pápago: los hia'ched o'otham (areneños o gente de la arena), que habitan en la zona de los Pinacates y en partes del desierto de Yuma; los akimel o'otham (gente del río), también conocidos como pimas gileños por vivir a orillas del río Gila, en una reservación cercana a Phoenix, Arizona; y los Thono o'otham (gente del desierto), a cuyos antecesores se les llamaba pápagos.

Durante la Colonia se les llamó ""pimas altos"" a partir del siglo XIX se les denominó pápagos. Pápago significa algo así como ""comedores de frijol"" o ""pimas frijoleros"", se les aplicó este mote porque su siembra principal era el frijol.

El pápago es un grupo binacional desde que el establecimiento de la línea fronteriza entre México y Estados Unidos dividió su territorio y sus miembros tuvieron que elegir alguna de las dos nacionalidades. En Estados Unidos, cada vez se utiliza más el término tohono o'otham, vocablo con el que ellos se refieren a sí mismos y que en su propia lengua significa ""gente del desierto""."

Los pápagos se localizan en Arizona, Estados Unidos, y en Sonora, México. Desde 1937, en Estados Unidos los acuerdos de la Indian Reorganization Act (1934) dividieron el territorio de las reservaciones pápago en 11 distritos; cada uno de ellos tiene su propio consejo y cuenta con dos representantes en el Papago Tribal Council. En 1983 se creó en Sells, la cabecera de la reservación, la oficina Tohono o'otham in Mexico Office, que se encarga de las relaciones entre los o'otham de ambos países.

Los pápagos de México habitan en el estado de Sonora en los municipios de Caborca, Saric y Puerto Peñasco y en Magdalena, en el municipio del mismo nombre. Las localidades donde se ha registrado población o'otham son: Carricito, Chujúbabi, El Bísani, El Carricito, El Cubabi, El Cumarito, El Quelele, Irabibaipa, La Espuma, La Lezna, Las Calenturas, Las Maravillas, Las Mochoneras, Las Norias, Pozo Grande, Pozo Prieto, Represa de Enrique, San Francisquito (sede del gobernador pápago), San Pedro, Santa Elena, Sobaco. Algunas localidades mayoritariamente mestizas donde viven o'otham son Caborca, Magdalena, Pozo Verde, Quitovac, Sonoyta y Puerto Peñasco."

 

 

 

 

 

Según varios estudios lingüísticos, la lengua pápago se clasifica dentro del grupo pima (también llamado pimano o tepimano), rama nahua-cuitlateca del tronco yutonahua. Tiene relación cercana con la lengua pima, con las variantes dialectales de los tepehuanos (o'dam) y también con las lenguas taracahítas (mayo, yaqui, tarahumara, guarijí o y ópata).

Algunos estudios del Instituto Nacional Indigenista (INI), actualmente la Comisión Nacional Para el Desarrollo de los Pueblos Indígenas (CDI), antesseñalan que el pápago es un dialecto de la variante pimana conocida como pima alto. Se registraron hablantes de pápago en los municipios sonorenses de Caborca (54 hablantes), Altar (26), Puerto Peñasco (66), Saric (15) y Santa Ana (13); en 1992 se registraron 386 hablantes de pima, 101 de pima alto y 4 de pima bajo, en todas estas lenguas más del 95% de los hablantes se consideraron como bilingües.

En México son los adultos, generalmente los ancianos, quienes utilizan más el pápago en sus conversaciones. Entre los tohono o'otham de Estados Unidos hay un número elevado de bilingües que hablan inglés y el idioma vernáculo. Algunos o'otham de ambos países que viven cerca de la frontera hablan pápago, español e inglés."

Después de la evangelización jesuita, se adaptaron elementos del cristianismo a su antigua religión. Como un desarrollo sincrético de los esfuerzos misionales, jesuitas y franciscanos, se conformó la llamada ""Iglesia Católica de Sonora"" (versión indígena del catolicismo), cuyos ritos y creencias se centran en el culto a San Francisco. En las rancherías mayores los adeptos se reúnen en torno a capillas de adobe en las que una imagen ""de bulto"" del santo recibe los rezos y alabanzas, así como la quema de ceras. Ante la ausencia de sacerdotes oficiales el culto quedó en manos de los propios o'otham.

De acuerdo con Jacques Galinier (1991) en la religión de los tohono o'otham existe una forma de sincretismo; las creencias y los símbolos cristianos se incorporaron a formas, valores e intereses ya existentes en el ámbito religioso indígena. Un ejemplo es la identificación de divinidad cristiana (san Francisco) y la aborigen lI'itoy), ambos cultos se fundieron en uno solo que combina la curación con la petición de lluvia.

Desde principios del presente siglo, se han realizado entre los tohono o'otham campañas de proselitismo religioso por parte de varias iglesias y sectas; luego de un inicio conflictivo, las relaciones entre protestantes, católicos y creyentes de la religión autóctona han mejorado poco a poco."

 

 

 

 

Los jesuitas introdujeron el culto a San Francisco Javier, después los franciscanos intentaron imponer a su patrón, San Francisco de Asís, así quedó cierta sincretización de esos dos personajes. La fiesta titular se celebra el 4 de octubre, día del santo franciscano, pero la imagen venerada corresponde a la representación del patrono jesuita. En Magdalena la figura de San Francisco se identifica con el padre Kino. Cada año, importantes contingentes de peregrinos o'otham de Sonora y Arizona, visitan al milagroso santo.

De los antiguos rituales se han conservado el bi'ikita y el khuijin (cacería anual del venado), celebradas por las facciones más tradicionalistas del grupo. También celebran algunas fiestas del calendario litúrgico cristiano: San Francisco, Semana Santa, Asunción de la Virgen y Fieles Difuntos (Día de Muertos). En las fiestas religiosas y profanas hay bailes con conjuntos musicales.

En Sonora las principales fiestas son el bi'ikita, celebrada en Quitovac, municipio de Plutarco Elías Calles, en el mes de julio.

En la Reservación Pápago de Arizona las principales fiestas son: la Asunción de la Virgen Maria en San Xavier de Bac, en agosto; el festival de Tucson, en abril; San Francisco de Asís, el 4 de octubre; Fieles Difuntos, en noviembre 2; San Francisco Xavier, el 3 de diciembre; cacería del venado bura (khuijin) durante el verano en La Angostura, y una celebración que reúne a miembros de varias tribus de Norteamérica: el Rodeo Fair, en Sells, el 20 de octubre.

Antiguamente la tribu pápago se dividía en dos grandes mitades exogámicas de tipo clánico, los "búhos" y los "coyotes", que además de la función de intercambio matrimonial, tenían asignaciones ceremoniales particulares. En las aldeas de verano y de invierno había una casa ceremonial llamada "casa de la lluvia o de la nube"; ahí se reunían para discutir los asuntos públicos. Las reuniones y las ceremonias de purificación o de petición de lluvias eran presididas por un viejo llamado "guardián del fuego". Su organización tradicional cambió a la llegada de los españoles, quienes nombraron gobernadores para cada aldea; estas "nuevas" autoridades hispanizadas actuaban en un terreno netamente político y administrativo.